El baijiu: la bebida alcohólica más poderosa del planeta que pocos conocen en Occidente

La bebida nacional de China es desconocida prácticamente en occidente. Los chinos están intentando dar difusión al que es el alcohol estrella.

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Pese a que el baijiu es la bebida más consumida en el planeta y sus ventas alcancen anualmente los billones en China, el mundo occidental prácticamente desconoce la existencia de este licor, con el que se brinda cada vez que se firma un trato en el dragón asiático. De hecho, cuando Nixon se convirtió en el primer presidente americano en visitar China en 1972, tomó un chupito de baijiu con Zhou Enlai. Hoy, existen guías que dictan qué tipo de botellas de baijiu dar como regalo, ya que se emplea para consolidar negocios. 

Hace años que diversos importadores de alcohol han querido acercar esta bebida a Occidente, pero los importadores CNS Imports and Private Cask Imports señalan que solo se venden 30.000 unidades al año en el extranjero. Intentan acostumbrar a Occidente a esta bebida con catas, eventos y seminarios. Este alcohol puro, destilado del sorgo, del arroz glutinoso o del trigo, representa más de un tercio de las bebidas consumidas en el mundo y es considerada la bebida nacional de China.

Hay 14.000 destilerías de baijiu en China, según un informe del International Wine & Spirits Group. Sus ventas se han incrementado más de un 20% cada año desde 2003. Se calcula que en 2016 se producirán 17 billones de baijiu, que generó 81.000 millones de dólares el año pasado, según la Asociación China de Bebidas Alcohólicas. 

Durante la dinastía Han, sobre el 200 a.C., se fecha el origen de esta bebida, que nace al producir el llamado vino amarillo o huanhjiu. Al venderlo al extranjero, descubrieron una forma de destilar el vino y produjeron el baijiu, con mayor gradación y precio menor.

Producción de baijiu en Shanghai Shenxian Rice Winery  (Imagen: Reuters)
Producción de baijiu en Shanghai Shenxian Rice Winery (Imagen: Reuters)

Es el único alcohol que ha de ser destilado más de una vez y se hace a mano. Los encargados de producir esta bebida reciben una intensiva formación y son considerados verdaderos artistas en China. Hay tres tipos de baijiu según su aroma: suave, fuerte o fresco (el menos valorado por los chinos).

En realidad, ha sido el estadounidense Derek Sandhaus el que ha desterrado uno de los mayores mitos de esta bebida en su libro Baiju: The Essential Guide to Chinese Spirits. "La gente cree que la palabra baijiu responde a un solo tipo de licor. En realidad es un sinónimo para todo tipo de licores a base de cereales, que se producen utilizando técnicas chinas tradicionales. Es una amplia categoría que incluye más de una docena de licores". El autor luchó por apreciar esta bebida, cuya traducción es 'alcohol blanco', tras más de 100 chupitos, por lo que queda claro que no es un trago sencillo de valorar. "Se dice que se aprecia el café por primera vez tras cinco o diez intentos. Con el baijiu, se dice que son 300", asegura Derek Sandhaus.

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